Estos jabones que matan el virus

Una vez dentro de nuestro cuerpo, el Covid-19 es difícil de combatir, ¡así que no lo dejes entrar! Podemos protegernos a nosotros mismos, a nuestros seres queridos y a la población en general con un simple gesto: lavarse las manos regularmente. ¿Cómo puede un gesto tan simple ser efectivo contra un virus tan virulento?

¿Qué es un virus?

Un virus es un objeto del tamaño de un nanómetro, de unos 100 nanómetros de diámetro. Es 100 veces más pequeño que una célula humana y 1 millón de veces más pequeño que una pelota de tenis. Esta nanopartícula consta de una envoltura viral, formada por una membrana lipídica (es decir, grasa) y proteínas, que encapsula una macromolécula que codifica el genoma del virus.

Los ingredientes activos del jabón son tensioactivos, moléculas que se pueden comparar con palancas, que se pueden usar a escala nanométrica para desmantelar el virus. Estas moléculas están compuestas por una parte a la que le gusta el agua y otra a la que le gustan las grasas, se les llama anfifilos (“amphi” significa “doble” en griego). La membrana del virus es una sustancia grasa, como el aceite por ejemplo.

La parte hidrófoba de los tensioactivos contenidos en el jabón se adhiere a la membrana del virus y, al enjuagar, la parte hidrófila es atraída por las moléculas de agua. El resultado de las fuerzas ejercidas sobre el virus provoca la ruptura de su membrana grasa, rompiendo la envoltura y luego la molécula de ARN. El virus se vuelve inactivo y se desprende de la piel mediante la acción de los tensioactivos, el roce de las manos y el flujo de agua.

“Haz el siguiente experimento: vierte un poco de aceite en el agua. Los dos cuerpos no se mezclan. Ahora agregue jabón y agite. Que esta pasando ? Microgotas de aceite se forman en el agua bajo la acción del jabón. Estas partículas se llaman micelas. De esta forma, el aceite es soluble en agua. »

¿Por qué el virus se vuelve inactivo después de lavarse las manos con jabón?

Un virus no es un organismo autónomo: necesita una célula huésped para reproducirse. El virus entra allí por el mismo principio que una llave en una cerradura. Las proteínas S (por Spike en inglés que significa punto), presentes en la envoltura viral de los coronavirus, se unen a ciertos receptores celulares. A continuación, el virus se internaliza. Una vez dentro de la célula, el “virus padre” se divide en varios “virus hijos” que a su vez infectan las células vecinas. Covid-19 es un virus ARN. Esto significa que su genoma está codificado en forma de ARN, por ácido ribonucleico. El ARN, como el ADN, se compone de una serie de componentes químicos llamados nucleótidos. ¡Comparado con un virus de ADN, el Covid-19 ahorra tiempo! De hecho, el ARN permite la síntesis directa de proteínas, mientras que el ADN primero debe transcribirse en ARN antes de traducirse en proteínas.

Cuando nos lavamos las manos con jabón, como hemos visto, el jabón desmantela la envoltura del virus. Este último ya no tiene la llave para entrar a nuestras celdas. El ARN viral también se destruye porque se vuelve accesible a los tensioactivos del jabón: en efecto, la macromolécula de ARN tiene grupos hidrofóbicos que tienen una fuerte afinidad con la parte que gusta de las sustancias grasas de los tensioactivos. Este último separará los ladrillos químicos que componen el ARN del mismo modo que actúan sobre la membrana lipídica del virus. El virus ahora se descompone en partes pequeñas que se unirán a las moléculas de surfactante en el jabón para crear micelas solubles en agua.

Se produce el mismo fenómeno que cuando solubilizamos el aceite en agua añadiendo jabón. En conclusión, lavarse las manos con agua y jabón descompone el virus y le roba su capacidad de ingresar a las células, dejándolo inactivo. También elimina los fragmentos de virus de la piel como lo hace con cualquier otra grasa (suciedad). La Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda frotarse las manos durante 20 segundos para una acción eficaz en toda la superficie de las manos.

¿Y el gel hidroalcohólico?

El alcohol en solución en agua (60% a 90% por volumen) desnaturaliza ciertas proteínas de la envoltura viral, impidiendo que el virus entre en una célula.

Por otro lado, a diferencia del jabón que “lava”, el gel hidroalcohólico no es efectivo en las manos sucias. El alcohol se desactiva por la presencia de sustancias grasas presentes en demasiada cantidad sobre la piel (manchas visibles). El gel hidroalcohólico debe utilizarse sobre la piel seca, limpia y sin heridas. Así, la OMS recomienda el lavado de manos con agua y jabón cuando estemos en casa y el uso de gel hidroalcohólico cuando viajemos para ir de compras o al trabajo.

¿Por qué el virus se adhiere más a ciertas superficies que a otras?

Una persona infectada puede depositar “gotas” respiratorias, vectores del virus, sobre una superficie (plástico, metal, cartón, piel humana). Una persona no infectada que toca esta superficie puede contraer el virus si luego se lleva las manos a la boca, la nariz o los ojos. Un estudio publicado en el El diario Nueva Inglaterra de medicina a principios de marzo de 2020 indica que el Covid-19 puede detectarse hasta 24 horas en cartón y tres días en plástico o acero inoxidable. Incluso si el virus permanece vivo durante un tiempo en una superficie, rápidamente se vuelve demasiado débil para contaminarnos de manera efectiva. Después de unas horas, probablemente ya no esté activo.

La adherencia de los virus a las superficies se produce principalmente a través de interacciones hidrofóbicas y electrostáticas. El virus tiene mayor o menor afinidad con cierto tipo de materiales dependiendo de sus propiedades físico-químicas, por ejemplo la morfología de su envoltura, o su “carga superficial” que dicta las interacciones electrostáticas. Por el momento, el vínculo entre las propiedades físico-químicas de los virus y la contribución de las diferentes fuerzas de interacción aún no está bien establecido, pero se conoce la física de las principales fuerzas de interacción en juego.

Las interacciones hidrofóbicas son comunes en nuestra vida diaria: si coloca una gota de agua sobre una mesa, la superficie no la absorbe. El recubrimiento de la mesa es hidrofóbico y por lo tanto tiene una buena afinidad con la membrana lipídica del virus.

Para comprender las interacciones electrostáticas, debes pensar que los opuestos se atraen y que la materia está formada por átomos. Un átomo está formado por partículas elementales cargadas positivamente (protones) y cargadas negativamente (electrones). En general, la materia es neutra y tiende a permanecer así. Esto significa que tiene tantas cargas positivas como negativas. Las interacciones electrostáticas son el resultado de un movimiento de electrones de un cuerpo a otro. Permiten que la materia vuelva a un estado de neutralidad durante un desequilibrio de carga. La composición química de la envoltura de un virus puede darle una carga superficial neutra, positiva o negativa.

Si esta carga es negativa, el virus tendrá buena afinidad con los materiales que tengan carga positiva, es decir, que puedan tener un defecto electrónico superficial como el papel o el nailon. Si la carga superficial del virus es positiva, será atraído por materiales que puedan tener un exceso de electrones en la superficie, como ciertos materiales plásticos como el PVC o el celofán.

El desarrollo de una vacuna contra el Covid-19 es un trabajo a largo plazo. Juntos, estamos comenzando un maratón destinado a frenar su propagación. Al comprender el virus, su composición fisicoquímica, sus mecanismos de acción y su modo de propagación, también comprendemos las razones que hacen que los gestos de barrera sean efectivos para protegernos a nosotros mismos y a los demás. Pongámonos en la piel del virus y nos lavaremos las manos de la manera adecuada y en el momento adecuado.

Lise Abiven, estudiante de doctorado, Universidad de la Sorbona

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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